Si había que perder algún partido esta temporada, era el día. El Barcelona acabó la fase de grupos como la empezó, dejándose puntos en la localidad macedonia de Skopje, pero esta vez no fue un empate ante el Vardar, sino la primera derrota del curso a manos del Metalurg (31-29), en un partido en el que ninguno de los dos equipos se jugaba nada. Matemáticamente clasificado como primero del Grupo C para los octavos de final, el Barça salió a la pista macedonia sin el lesionado Rutenka, y dosificando esfuerzos para afrontar tres compromisos en seis días, el siguiente, dentro de 72 horas contra el Puerto Sagunto en la Copa del Rey.
Pensó que quizá el Metalurg no le pondría tantos problemas, máxime cuando el conjunto que dirige Lino Cervar no podía mejorar la cuarta plaza del grupo y, por lo tanto, aspirar a un cruce mejor en octavos, aunque venciera esta tarde a los azulgranas. Sin embargo, el macedonio es un equipo que gana enteros cuando juega en el Boris Trajkovski Arena, donde esta temporada sólo ha perdido un partido de Champions, precisamente en el derbi contra el Vardar.
Su defensa 6-0 se vuelve más agresiva y su ataque aumenta de revoluciones cuando nota el aliento de su público. Y esta tarde el Barcelona lo sufrió en sus carnes. Los de Xavi Pascual, bien dirigidos por Entrerríos, llevaron la iniciativa hasta el ecuador de la primera mitad (5-8, min.15) pero, a partir de ahí, el Metalurg apretó los dientes atrás, aceleró el juego y destrozó al Barça al contraataque. Georgievski, Vugrinec y Markulovski lideraron la ofensiva local con goles demasiado fáciles. La temida defensa catalana no exhibía la intensidad acostumbrada en su versión 5-1 y el Metalurg aprovechó las exclusiones de Morros y Tomás para darle la vuelta al partido y acabar al descanso con la máxima renta local hasta entonces (15-11).
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No hubo reacción azulgrana tras la reanudación. Demasiado blando atrás -la defensa dejaba a Saric vendido en cada gol- y excesivamente condescendiente delante. Para colmo de males visitantes, Mitreviski se crecía por momento bajo palos, y secundarios como Cindric, autor de siete tantos y relevo hoy del lesionado Atman, ofrecían su mejor versión. El Metalurg siguió mandando con comodidad durante toda la segunda mitad (25-20, min.50). El Barça se llegó a acercar a tres tantos en varias fases de esta segunda mitad, pero parecía incapaz de culminar la reacción.
En la recta final, la casta y el orgullo de Karabatic y Noddesbo, máximos artilleros azulgranas con siete y seis tantos respectivamente, permitieron al Barcelona soñar con el empate con el 30-29 del último minuto. Sin embargo, Georgievski, desde el extremo, sentenciaría el partido en la última posesión local.
Jaleado por su público, el Metalurg celebró el triunfo como una gran gesta, con provocación de Vugrinec a Noddesbo incluida, durante el festejo del triunfo. Había tumbado al poderoso Barça, aunque el partido no tuviera trascendencia alguna. Plock, Aalborg o Zaporozhye esperan a los de Xavi Pascual en octavos.
LA FICHA DEL PARTIDO
31 - Metalurg (15+16): Stanic, Mitreviski (p.s); Ojleski (2), Markovski (-), Markulovski (5), Georgievski (6), Vugrinec (6), Cindric (7, 2p), Dimovski (2), Pecakovski (1) y Manaskov (2).
29 - Barcelona (11+18): Saric; Entrerríos (5), Karabatic (7), Morros (1), Saubich (-), Ariño, Noddesbo (6), Sorhaindo (4), Tomás (-), Gurbindo (-), Sarmiento (1) y Lazarov (3, 1p).
Marcador cada cinco minutos: 2-3, 5-5, 5-8, 8-10, 11-10 y 15-11 (descanso), 17-13, 20-15, 22-18, 25-20, 27-24 y 31-29.
Árbitros: Evgenij Zotin y Nikolaj Volodkov (Rusia). Excluyeron a Mirkulovski, Pecakovski, Markovski (2) y Vugrinec (2), por el Metalurg, y a Morros, Tomás y Karabatic, por el Barcelona.
Incidencias: Partido de la décima y última jornada de la fase de grupos de la Liga de Campeones, disputado en el Boris Trajkovski Arena de Skopje (Macedonia) ante 6.963 espectadores.
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