Sergio Pérez dominó por delante de su colega neerlandés Max Verstappen -líder del Mundial de Fórmula 1- y de los dos Ferrari, los ensayos libres para el GP de Azerbaiyán 2021 en Bakú. Carlos Sainz fue tercero y su compatriota, el doble campeón mundial Fernando Alonso, sexto. Checo mantuvo su idilio con una pista en la que logró dos de los diez podios que cuenta en la categoría reina, en una jornada en la que en la capital de la exrepública soviética se habló, sobre todo, en español: Sainz, que acaba de firmar el mejor resultado en lo que va de año para Ferrari, el segundo en Mónaco, fue tercero. Y Alonso, que, tras dos años de ausencia, retornó éste a la F1, ilusionó -en su afán de volver a los puntos- con el sexto crono del día.

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El mexicano cubrió, con neumático blando y en la segunda sesión -en la que se marcaron los mejores tiempos-, los 6 003 metros de la pista de Bakú en 1:42.115, 101 milésimas menos que Verstappen; que, por primera vez en su brillante carrera, a los 23 años asumió el liderato del Mundial de Fórmula 1 tras ganar hace dos domingos, por delante de Sainz, la carrera más icónica del calendario. El talentoso piloto madrileño -que se marchó enfadado de Mónaco, donde, en su opinión, pudo haber ganado-, mantuvo su buena racha. Marcó el tercer tiempo, a 128 milésimas de 'Checo'; y superó de nuevo a su compañero monegasco Charles Leclerc, que fue cuarto, a tres décimas de 'Mad Max'.
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La victoria de éste en el principado de la Costa Azul, donde su compañero mexicano fue cuarto, supuso que, por primera vez desde 2013 -cuando se cerró, con un cuarto 'doblete', el cuatrienio glorioso liderado por el alemán Sebastian Vettel-, Red Bull encabece de nuevo ambos Mundiales. Verstappen desbancó del liderato al séptuple campeón del mundo inglés Lewis Hamilton (Mercedes), ganador de tres de las cinco carreras del año, pero que sólo fue séptimo en Montecarlo. Lo aventaja en cuatro puntos (105-101), al tiempo que la escudería austriaca comanda el torneo de constructores, con una unidad más (149-148) que la de Brackley.

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Sobre el papel, en Azerbaiyán se espera un contraataque de Mercedes, ganadora de los últimos siete Mundiales por equipos y tres de cuatro veces vencedora en Baku; que se estrenó en el calendario, como Gran Premio de Europa, en 2016; y que desde un año después (a excepción del pasado, suspendido a causa de la pandemia del covid-19) organiza el Gran Premio que lleva el nombre del país. Pero la que más se acercó a Red Bull fue Ferrari, porque Mercedes completó una pobre jornada, en la que Hamilton no pasó del undécimo puesto -a un segundo de la joven estrella neerlandesa- y su colega Valtteri Bottas se conformó con el decimosexto puesto -a dos-.
Verstappen había sido el más rápido por la mañana, por delante de los Ferrari de Leclerc y Sainz, en una sesión que Checo acabó cuarto; Hamilton, séptimo; y Alonso noveno, justo un puesto por delante de Bottas, retirado en Mónaco después de que fueran incapaces de sacarle una rueda en su parada en boxes. En un circuito urbano que compagina largas rectas con zonas estrechas y viradas; y en el que el domingo no se descartará presencia del coche de seguridad, se produjeron, sin mayores consecuencias, diversas salidas de pista y algunos trompos.

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Entre ellos, el del inglés Lando Norris -tercero en el Mundial y octavo este viernes-, en el primer acto; y el del cuádruple campeón mundial Vettel -que en Mónaco fue quinto y sumó sus primeros 10 puntos desde que pilota para Aston Martin-, en la segunda sesión, interrumpida durante unos minutos, con bandera roja, al quedarse parado el Williams del canadiense Nicholas Latifi. Pero el principal incidente de los entrenamientos lo protagonizó Leclerc, que después de firmar la 'pole', no pudo salir en Mónaco a causa de una avería en un palier de su monoplaza. El monegasco cometió un error y, llegando bloqueado desde atrás, se accidentó de morro en la decimoquinta de las veinte curvas de la pista de Baku, perdiendo el alerón delantero.
Al final, acabó con el cuarto tiempo una jornada que dominó 'Checo' y en la que se marcaron las mejores vueltas en la segunda sesión, en la que el mexicano dio 22. Alonso giró 24 veces -las mismas que Sainz- y marcó el sexto crono, de 1:42.693, en el segundo libre, en el que quedó a medio segundo del bravo piloto tapatío. Y a décima y media del francés Pierre Gasly (Alpha Tauri), quinto del día en el segundo ensayo, en el que todos marcaron mejor tiempo con el compuesto blando; y antes del último cuarto de hora, que se dedicó a la simulación de carrera. Los entrenamientos libres se completarán este sábado, horas antes de la calificación, que ordenará la parrilla de salida de la carrera dominical -la sexta de las 23 que conforman el Mundial-. Prevista a 51 vueltas, para completar un recorrido de 306 kilómetros.

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