Con temperaturas de 26 grados, el catarí, que se tomó un respiro en su carrera durante el verano para ganarla medalla de bronce en tiro en los Juegos Olímpicos de Londres, completó la jornada del sábado con superficie mixta con una ventaja de 1'30"2 sobre el noruego Andreas Mikkelsen.
Mikkelsen comenzó con una ventaja indiscutible para sumar otro triunfo IRC, y estaba en cabeza después del tramo Súper Especial de la noche del viernes por las calles de Pafos. Un pinchazo en la rueda delantera derecha en el segundo tramo derivó en un parón que le aguó la fiesta al piloto del Skoda UK Motorsport. Tras encadenar una sucesión de tiempos rápidos en su intento de recuperar el tiempo perdido, un pinchazo en el neumático delantero izquierdo le hizo caer a falta de ocho kilómetros para terminar el último tramo del sábado, cuando iba al límite.
A pesar del liderato, Al-Attiyah no disfrutó ni un día entero sin problemas después de ver la alarma del alternador en el cuarto tramo, lo que le distrajo e hizo que impactara contra una roca, que dobló la dirección de su Fiesta. Aunque fue incapaz de alcanzar el ritmo de Mikkelsen durante los tramos de la tarde, su cómodo margen le invitaba a no apretar.
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"No ha sido fácil hoy", dijo Al-Attiyah. "Tomamos la decisión de utilizar el neumático Michelin, que es más pesado, pero es mejor perder 10 segundos en un tramo que mucho más con un pinchazo, y el riesgo de pinchar es muy alto en Chipre. Necesito ganar este rally para el campeonato del Medio Este, y ahora tenemos una buena ventaja para mañana. Nuestra estrategia dependerá del ritmo de Andreas, pero no estoy preocupado en absoluto. Si mantenemos nuestro ritmo, ganaremos este rally".
Mikkelsen dijo que había tomado grandes riesgos para enjugar la diferencia con Al-Attiyah, cuando se retrasó en el séptimo tramo. "Estaba sacando un segundo por kilómetro a Nasser, pero entonces sufrimos otro pinchazo. Para ser honesto, pudo haber pasado cualquier cosa, porque iba al límite en todo momento, chocando con todo. La victoria no está en mis manos ahora, no seré capaz de alcanzar a Nasser con mi ritmo".
Sepp Wiegand estaba en el camino de conseguir su primer podio en IRC, cuando una rotura en la dirección forzó el abandono del piloto del Skoda Auto Deutschland en el último tramo del sábado. La joven promesa, debutante en Chipre, perdió tiempo cuando hizo un trompo en el cuarto tramo y perdió varios segundos en situar su Fabia S2000 en la dirección correcta en una senda estrecha.
La mala suerte de Wiegand elevó al líder de la IRC Production Cup Toshi Arai a la tercera plaza absoluta, a pesar de que el japonés perdió dos minutos con su Subaru Impreza R4 STI fuera de la carretera en el tercer tramo, cuando se saltó un cruce. Fue necesaria la intervención de su copiloto, Dale Moscatt, para devolver a Arai a la carretera después de retirar varias piedras grandes del camino.
El compañero de Arai en el Tommi Makinen Racing, Jarkko Nikara, había liderado la categoría hasta que un pinchazo lo relegó en el séptimo tramo. Perdió más tiempo con las nubes de polvo levantadas por el Subaru de Marco Tempestini después de que el italiano nacionalizado rumano parara a cambiar una rueda por su cuenta. En la confusión, Nikara, afectado por dolores de cabeza y malestar general durante el día, dañó la suspensión derecha frontal de su Impreza al golpear una roca.
Savvas Savva es el mejor piloto chipriota en el cuarto lugar con el alemán Armin Kremer, sexto, a pesar de sufrir varios problemas mecánicos en su Subaru. El piloto húngaro de Skoda Laszlo Vizin es noveno tras un trompo y una salida de pista por la mañana.
Hubo otros pilotos con problemas, como el saudí Yazeed Al-Raihi, que era segundo cuando cayó por un barranco de 40 metros en el tercer tramo; o el catarí Khalid Al-Suwaidi, que se salió cerca del final del cuarto tramo y se quedó atrapado. El ruso Vasily Gryazin superó un trompo por la mañana, pero terminó retirándose en el séptimo tramo.
Las esperanzas de Andreas Aigner de ganar la IRC Production Cup saltaron por los aires cuando su Subaru reveló un problema de frenos en el segundo tramo, llevando al abandono del austriaco. Tempestini también sufrió problemas tempranos gracias a la rotura del diferencial, mientras que los frenos también crearon dolor de cabeza a Vitaliy Pushkar.
Robert Consani saltó al trazado para ganar el título de la IRC 2WD Cup, cuando un fallo de embrague le empujó al abandono en el cuarto tramo, pasándole el testigo a su rival Harry Hunt, quien había liderado la prueba hasta que su coche tuvo un pinchazo hacia la mitad del tercer tramo. Consani se reincorporará en el segundo día, pero ahora tiene que esperar las dudas de Hunt si quiere ganar con su Renault Clio R3. Aunque el título puede haber quedado fuera del alcance de Consani, el francés aún está en lo alto de las clasificaciones de la IRC Production Cup aunque no sume puntos este fin de semana debido a que el coche que está usando en Chipre no es elegible para esta categoría.
Por detrás de Hunt, el húngaro Menya Krozser es el segundo clasificado con solidez en la IRC 2WD Cup, con el joven chipriota Panikos Poykarpou en la tercera plaza, seguido por el piloto del Honda Civic Zacharias Manoli.
La jornada dominical comprende 100,32 competitivos kilómetros, y consta de tres tramos que se recorrerán dos veces: la superficie mixta de Prodromi, la grava en el test de Gialia y el asfalto de Stavros.
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